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“环顾”的光子如何改变彼此的量子态

2017-08-14 11:45:28  来源:新浪科技  编辑:

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   据国外媒体报道,所有早期量子计算研究都是利用光开展的。光易于操纵,只需几面镜子、几块晶体和光线探测器,就等于拥有了一台晶体计算机。但在过去20年间,情况早已改变,几乎所有重大进展都是利用离子、超导电流环或晶体缺陷取得的。

  这是一种合理的进步。要进行逻辑运算,必须以一种量子态为基础、对另一种量子态进行修改。然而,一道光波从另一道光波旁飞过时,往往径直而过,路径没有丝毫动摇,更别提停下来“交流”了。两个带电离子则恰好相反,其中一个的量子态会对另一个造成强烈影响,因此逻辑运算会简单得多。

  问题在于,能够轻易改变的量子态也容易被环境破坏。相比之下,光的量子态就顽固得多。这已经由两地通过通过卫星开展的量子密钥分配得到了验证。

  因此,光量子态仍对量子计算具有重要意义,不过它们大多被当作各地之间的信息载体。在每个位置上,光的量子态会被转化成其它状态、从而展开运算。不过,如今科学家研发出了一种特殊的物质结构,使光线之间可产生强烈的相互影响。这样一来,就不再需要上述转化过程了。

  互相无视的光子

  那么,光子为何如此“孤芳自赏”呢?问题在于,它们必须通过某种介质才能交流。当光线穿过玻璃时,光场会使玻璃中的全部电子发生振动,从而减慢光的传播速度。光的减慢程度表现为材料的折射率。我们通常认为,折射率与光的亮度无关。如果加强光照强度,电子会振动得更加剧烈,但并不会改变光线穿过介质的轨迹,也就是说,折射率没有变化。

  然而,如果光线亮度很高,电子振动的幅度就会超出一般范围。电子平时和原子绑定在一起,因此振动幅度有一定限制。一旦光线亮度使电子振动幅度急剧增加,光照强度就会改变介质折射率。光线穿过介质的路径改变后,各种奇怪的现象便会随之发生,如出现新的颜色、光线开始聚焦、或者光脉冲变得更加短暂密集。

  如果将玻璃塞在两面镜子中间,这些奇特的效应便会更加明显。科学家让一道黯淡的光线通过前镜“渗漏”进来,镜子之间的距离决定了哪种颜色的光线能够进入中间的缝隙。特定颜色的光线会在镜子间来回反射。随着越来越多的光线通过空隙渗漏进来,光线亮度逐渐累积加强。与此同时,光线还会透过第二面镜子的空隙渗漏出去。

  过了一会儿,进来的光线与出去的光线数量相等,便达到了均衡状态。此时看来,所有照射在第一面镜子上的光线似乎都穿过了空隙,没有一道被反射回去。从第二面镜子漏出的光线亮度与射在第一面镜子上的光线相当,镜子之间的光线更是极为明亮。镜子的反射性越强,镜子之间的光线就越亮。从效果上来看,两面镜子之间的空间就相当于一个光线储藏室。

  如果光线足够明亮,就会改变镜子间介质的折射率,从而改变可进入两面镜子中间的光线颜色,因此永远达不到前面描述的均衡状态。事实上,光线一开始虽然没被第一面镜子反射,但随着镜子间光线的亮度不断增加,第一面镜子忽然开始反射光线了。从效果上来看,等于光自己改变了光线的走向。

  这正是光量子计算机的目的:由光线来改变光线状态。

  “亮度”是研究中的常见主题。要达到很高的亮度,就需要很多、很多的光子。但量子态是以单个光子的形式储存的,亮度也就无从谈起。正因为如此,光量子计算机的研制一直停滞不前。

  两进一出

  为此,科学家展开了新一轮材料研究。他们希望能打造一种高度敏感的结构,单个光子也能改变其性能。这可以用单个原子来实现。假设宇宙中有一个固定不动的原子,还有一把能发射单个光子的“喷枪”。这把枪百发百中,每个光子都能射中原子。此外,我们可以选择光子的颜色,让其满足使原子从基态跃迁到激发态的能量间隔。

  单个光子击中原子后,原子会将该光子吸收,过了一段时间后,再朝任意方向“吐”出一个相似的光子。但如果我们接连向原子发射两个光子,原子就只会吸收第一个光子,第二个光子则会径直穿过,相当于一个光子掌控了另一个光子的必经之路。和前文的例子相反,这里只需单个原子便可产生预定效果,正好满足我们的需求。

  但现实中的原子不会停在原处不动,除非用其它原子将它围困住。原子也不会随意吸收任何颜色的光线,只吸收自然界为其选定的颜色。更糟糕的是,原子体积非常小,光子击中原子并被吸收的概率自然也很小。宇宙令我们大失所望,我们需要寻找更适合的原子。

  点状原子

  这里涉及到量子点的概念。量子点是一种微型球状材料。这些小球的体积极小,如果向其中通入电流,每次只有一个电子能进入球中。每个电子都会堵住下一个电子的入口,量子点中包含的单个“自由”电子的表现与原子中的电子无异。但和原子不同的是,不同能级之间的间隔由球体的大小决定。换句话说,量子点就像“大师定制”的原子。由于量子点比一般的原子大得多,因此更容易被光子击中。

  研究人员将量子点置于两面镜子中间。整套装置十分迷你,镜子用的是直径几微米的微型晶柱,两面镜子间仅间隔几百纳米。这还不是最特殊的,毕竟这样的装置随处可见。

  这项新研究的特殊之处主要有两点。首先,研究人员采用一种特殊的制造技术,将量子点置于靠近间隔正中的位置。其次,由于每个量子点都有些许不同,他们在上面安装了电极,对量子点的能级进行调整,使量子点吸收和发射的光线颜色与镜子间空隙要求的颜色相符。

  想象一下这样的画面:将一束光照在微型晶柱上,它的颜色刚好满足镜子间距的要求。这束光透过镜子,在两面镜子间来回反射。突然,量子点吸收了某个光子,达到了激发态,改变了它的折射率。镜子忽然开始反射光线。而用单个光子也能达到同样的效果。

  我们将一道平均含有不到一个光子的光脉冲照射在镜子上。这平均不到一个光子透过镜子、在当中来回反射。一旦被吸收之后,镜子便开始反射光线,下一个打在镜子上的光子便只能原路返回。

  单光子镜子的优势

  单光子镜子有什么优势呢?它可以用来制造一连串单个光子。可以这样解释:假如有一台激光发射器,每隔几纳秒可产生一道光脉冲。我们逐渐降低它的强度,让每道脉冲中平均仅含有一个光子。但这并不算单光子光源。如果能数一数每道脉冲中的光子数量,会发现有的脉冲中根本没有光子,有的脉冲则含有两个或更多光子,只有少数脉冲含有一个光子。光子不会与彼此交流,但它们喜欢结伴而行。

  要想连续发射单个光子,也许还要进一步降低光束强度,让每10道脉冲中含有一个光子。但即使如此,还是会有少数脉冲中含有两个以上的光子。

  但假如让平均每秒发射一个光子的光脉冲照射在上述设备上,反射回来的光脉冲的确与光子数量一一对应。说得更些,原本含有两个以下光子的光脉冲在反射之后便只剩下了一个光子,含有两个以上光子的光脉冲在反射后则拥有不止一个光子。这是因为量子点最多只能吸收一个光子,因此要想从一道光脉冲中去除一个以上的光子十分困难。

  但这还仅仅是开始而已。这还有助于光子门的研究,即让一个光子改变另一个光子的状态。虽然此次研究中未涉及这一点,但相信很快便会有科学家展开相关研究。

  最令人激动的是,此次研究中运用的技术还可以用于光集成电路。我们可以将一道脉冲激光打在起点处,第一道设备先将其转化成一连串的单个光子,再将它们送往光子门,调整为计算所需的量子态。接下来,这些光子会被送往不同的微型晶柱,改变彼此的状态、进而展开运算。整套流程的运行十分高效。

  这项进展令科学家激动不已。实验装置制作精良,不存在随机缺陷。且研究人员使用的是寿命较长的光子,不那么转瞬即逝。光子向来是传递量子信息的载体,今后或许还能用它们展开高效运算。(叶子)

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